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王元元

2018-02-12 | 聚焦

Joby航空通过B轮融资获1亿美元

据美国《航空周刊》网站2018年2月7日刊文,美国城市空运垂直起降飞行器创新企业Joby航空成功通过B轮融资获得1亿美元,为其5座电动垂直起降空中出租车(eVTOL)的预生产和通过修订的FAA 23部认证奠定了基础。

如今,资本市场正在从私人航天领域的成功向无人机领域扩张。新的风险投资正在走进城市空运市场以及相关的领域,比如电推进和自动化系统。这是存在风险的,但是受到SpaceX成功的鼓励,以及包括波音和空客在内的大企业对空中出租车投资的影响,投资者们看到了在这个新兴领域获得丰厚回报的潜力。

美国廉价航空捷蓝航空、日本丰田集团、英特尔集团的风险投资部门,以及EDBI(一家投资移动性、机器人和人工智能的新加坡公司)等共同向Joby航空投资1亿美元,以支持后者将其5座的eVTOL通过认证。这是目前为止空中出租车领域获得的最大一笔融资,这笔资金使得Joby航空的总融资规模达到1.3亿美元。2017年9月,德国百合航空在腾讯领投的B轮融资中获得9000万美元,总融资规模达到1亿美元;2017年8月,汽车制造商戴姆勒集团向德国多旋翼私人飞行器制造商Volocopter投资3000万美元。

鲜有的Joby的S4设计的图像。它的机翼和尾翼有6个倾转旋翼

Joby航空目前的eVTOL研发进展相比大多数公司是快的。该公司成立于2009年,公司总部位于加州圣克鲁兹。公司已经秘密地对其全尺寸eVTOL进行了1年左右的试飞。相比之下,德国百合航空2017年4月刚首飞了其初始的2座样机,验证了涵道推进系统,2019年才计划试飞其5座的eVTOL;德国Volocopter公司的18旋翼2座飞行器2016年进行了载人飞行,2017年晚些时候开始在迪拜进行载客测试。

从城市空运市场来看,风险投资不只是投向了私人飞行器制造企业,也在向使能技术开发商倾斜。2017年4月,波音成立了风险投资部门HorizonX,该部门到目前为止已经投资了近地自动化公司(一家开发自主飞行器感知系统的开发商)和Cuberg(该公司正在开发能量密度是锂离子电池2倍的锂金属电池)。电池和传感器是城市空运和自主空中出租车的关键技术,波音新购买的极光飞行科学公司将支持波音对eVTOL的投资,同时波音的内部研发项目,例如1月刚公布的无人货运飞机也将有助于波音在eVTOL市场的布局。像波音一样的行业巨头对城市空运的投资对支持者们是一个巨大的鼓舞,他们正在研究能够满足航空性能和安全要求的使能技术。

到目前为止,航空界已经能够利用汽车工业的先进技术,但是全电汽车的里程已经达到1次充电400英里,它对电池的开发重点正在从提高能量密度转向提高充电速度和循环次数。eVTOL市场需要快速充电,但是也需要更高的能量密度。更高的能量密集型化学电池,比如锂金属、固态电池等正在商业化的进程中,但仍需要证明其安全性。

直接投资并不是推动eVTOL市场前进的唯一方式。叫车服务提供商优步公司在推动城市空中出租车方面扮演了关键角色,该公司已经提出了“升降(Elevate)”城市空运计划,并将在2020年开始实验飞行。虽然优步没有投资空中出租车制造商,但它正在建立内部团队帮助他们。这些团队正在解决所有制造商面临的潜在问题,比如缺少可行的eVTOL设计、分析和优化工具,城市空运集成、起降点设计和地面基础设施,以及最小化公众噪音的工具和技术(噪声被认为是城市空运必须克服的关键挑战之一)。

另一个问题是安全,优步1月份聘请了特斯拉公司负责电池组开发的负责人塞丽娜·米科拉兹卡同先进电池开发商一同研究能够满足航空性能和安全要求的电池设计和生产。这和波音投资Cuberg的事件一样,表明工业界希望把电动飞机电池存储市场把握在自己手中。

算上空客、贝尔、巴航工业等公司的内部投资,大量的资金正在向城市空运市场流动。我们还需要更多的努力,而像SpaceX般的成功也远未得到保证。但是,高投资水平会让一个积极的结果看起来更有可能。

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