聚焦
值得信任的区块链
映雪

2018-04-11 | 聚焦

据technologyreview网站2018年4月9日刊文,公元1494年,一名圣方济各会教士和数学家Luca Pacioli出版了一本关于数学和会计的手册,编写了他们的做法,提出的双重记帐法不仅作为一种跟踪帐户的方式,还作为一种道德义务。Pacioli描述的方法无论对商人还是银行家都有价值——不得不放弃一些东西。因此,使用抵消单独条目记录(平衡值)——一种与信用匹配的债务,是一种负责任的资产。

Pacioli描述道德正直的会计对之前这些被贬损的职业赋予了一种宗教祝福的形式。在接下来的几个世纪里,干净的账本被认为是诚实和虔诚的标志,清算银行家成为支付中间人,加速货币的流通。这为文艺复兴提供了资金,为改变世界的资本主义的突飞猛进铺平了道路。

但该系统并不防欺诈。一些银行家和其他金融行为人经常违背他们的道德责任来保持诚实的账本,并且即使他们是诚实的,其诚实也是要付出代价的。人们已经促成银行、股票交易所和其他金融中间商等信托集中的管理人员是不可或缺的,这使得他们从中间人变成了看门人。他们收取费用,限制准入,制造摩擦,抑制创新,巩固其市场支配地位。

一种新的记账方式可能看起来象一种枯燥的成就,但在千百年前的巴比伦,账本一直是文明的基石。这是因为社会建立的等价交换规则要求相互信任“我们拥有什么、我们欠缺什么以及欠我们什么”的主张。为了实现这种信任,我们需要一个共同的制度来跟踪交易,这个系统给社会本身提供了定义和秩序。

一个区块链(blockchain,一个经常含义被误用的词)是一个电子分类账簿——交易清单。那些事务原则上可能代表几乎任何事。它们可能是实际的货币交换,因为它们是在区块链基础上类似比特币的隐蔽加密货币(underlie cryptocurrencies);它们可以标识其他资产的交换,如数字股票;它们可以代表操作指令,如股票的购买或出售命令;它们可以包括所谓的智能合同(如果其他东西是真的(如股票价格低于10美元,以计算机指令来做某事)。

区块链是一种特殊的分类帐,而不是由单独一个中央机构(如银行或政府机构)管理,存储在分立式网络中多个独立计算机中的多个副本中。没有单独一个实体控制该分类帐。网络上的任何计算机都可以对分类帐进行更改,但必须遵循“协商一致的协议” (一种数学算法,它要求网络上大多数其他计算机同意更改)所规定的规则。

一旦实现了该算法所生成的协商一致,网络上的所有计算机都将同时更新其分类帐的副本。如果其中任何一个计算机尝试在没有此协商一致情况下向分类帐中添加条目,或者要追溯更改一条条目,则网络中的其余计算机会自动拒绝该事务(该事务是无效的)。

通常情况下,各个事务被捆绑在一起,联结成带加密锁的一定大小的块(因此称之为“区块链”),它们本身就是一个协商一致算法的乘积。如果一切都正确设置的话,这就产生了一个不可改变、共享的“真相”记录,这个记录是不能被篡改的。

在这个总体框架内存在着许多变化,如有不同种类的协商一致协议、对哪种最安全型协议有分歧等。开放、毋须授权的区块链分类账在原则上允许任何人连入电脑,并成为网络的一部分;这是比特币和大多数其他加密货币的归属。还有一些私有、需授权的分类帐系统不包含数字货币。这些系统可能需要一个通用、保存记录的系统,但相互独立或者不完全相互信任的一组团体所使用,如制造商及其供应商。

它们之间的共同之处在于数学规则和坚不可摧的密码术,而不是对易犯错误的人或机构的信任,是分类账完整性的保障。这是Ian Grigg密码学家所形容的“三合一记账”法:一个账薄在借方,另一个在贷方,第三个变成一个不可改变、无可争议的共享分类帐。

当权衡当前经济体系的信任成本时,这种分立模式的好处就显现出来了。158岁的2008年雷曼兄弟银行破产就是一个强有力的提醒,我们经常为集中式信任实体内部设计的数字支付高昂的代价。

这场危机是一个信任成本的极端例子。但人们也发现,在大多数经济领域中,成本是牢不可改的。试想一下在充斥于世界摩天大楼内办公隔间工作的所有会计师,正从事着调和他们公司与其同行的帐目,由于双方都不信任对方的记录,这是一个相当费时、昂贵但必不可少的过程。

信任成本的其他表现不是那些我们所做的,而是我们不能做的。20亿人被拒用银行账户,这使他们无法融入全球的经济;同时,如果从小商品到小商品的微交易要求成本高昂中介集中控制的分类帐,那么人们希望将亿万互动的自主式设备创造新效率的物联网是不可能的。

这些成本很少被经济学承认或分析,也许是因为诸如帐户和解等做法被认为是事务的一个不可分割、不可避免的特征。这个盲点开能解释为什么一些杰出经济学家很快放弃区块链的技术。许多人认为看不到其成本的合理性,但他们的分析通常不会对那些成本与寻求克服深远社会信任成本的新模式加以权衡。

然而越来越多的人使用了它。自2009年1月比特币低调发行以来,其支持者的队伍已经从自由意志主义激进分子发展至包括前华尔街专业人士、硅谷技术专家以及世界银行等机构的发展和援助专家。许多人认为,在互联网经济中技术的崛起是一个至关重要的新阶段——或者说它比第一阶段更具变革性。尽管第一波的在线破解让实体企业被精简的数字中介取代,但这一举动完全挑战了全部逐利中间商的整体理念。

对信任的需求、该需求的成本以及对中间商的依赖,是谷歌公司、Facebook公司和亚马逊公司等将规模经济和网络效应优势转变为事实上垄断的一个原因。实际上这些巨头都是集中式分类账的保管人,或者说于世界上最重要的“货币”——我们的数字数据——中建立了大量的“交易”记录。他们在控制这些记录时,控制着我们。

推翻这种根深蒂固、集中式系统的潜在承诺是密码令牌市场(价格飞涨而波动)淘金热现象背后的一个重要因素。毫无疑问,很多甚至是大多数投资者只是希望快速致富,而未考虑技术的重要性。但正如过去的变革性平台技术到来那样,猖獗的投机行为几乎是不可避免的,因为当一个大的新想法出现时,投资者并没有评估它将创造或摧毁其价值的架构,或者无法判断哪些企业会赢或输。

尽管在区块链能够实现一种记录和存储客观事实、更鲁棒性系统的承诺前仍然存在着很大的障碍,但这些概念已在外场测试之中。

另一个重要的新想法是数字资产。在比特币之前, 没有人可以拥有数字领域的资产。由于复制数字内容很容易做到,且很难停止,数字产品提供商永远不会给客户直接的内容所有权,而是出租它,并定义用户可以在许可证中做什么。

比特币表明,一个附有价值的项目可以是数字的和可检验独特性的。因为没有人可以改变分类账和“双倍消费”,因此比特币可以被视为一种独特的“物品”或资产。这意味着我们现在可以用它代表任何形式的价值,如产权或音乐曲目,作为区块链事务中的一项。通过这种方式对不同形式的价值进行数字化,人们可以引入软件来管理围绕它们运行的经济。

作为基于软件的项目,这些新的数字资产可以被赋予某些“如果X,然后Y”的属性。换言之,钱是可以变成可编程的。如你可以支付租用电动汽车的数字令牌——激活或禁用其引擎,从而实现智能合同的编码条款。这与纸币或金属币类的模拟令牌截然不同,因为它们对其用途是不可知的。

使这些可编程货币合同“智能化”的不在于它们是自动化的,而在于执行合同的计算机被分立的区块链网络监控着。这就保证了智能合同的所有签署方都能够公平地执行该合同。

利用这种技术,一旦他们使用的分立式软件发出信号——作出数字货币支付(或加密的牢不可破承诺支付),托运人和出口商的计算机可以自动转让货物的所有权。双方都不必信任对方,但他们可以在不依赖于第三方的情况下自动转账。通过这种方式,智能合同的自动化提高到了一个新高度——促成实现一种更开放、全局化的关系集。

可编程货币和智能合同是社会在追求共同目标时管理自身的一种有力途径。他们甚至提供了对长期“下议院的悲剧”观念(人们不能同时满足自身的利益和共同的利益)的一种潜在突破。

尽管如此,这种乌托邦式、无摩擦的“令牌经济”远非现实。韩国和美国的监管机构已经对令牌发行人和交易人进行了严厉的打击,把这些货币视为规避证券法的投机、快速致富计划,而不是一种改变世界的新经济模式。他们并没有完全错误:一些开发商在“最初的钱币发行”(ICO)中已经预售过一些令牌,但还没有用这些钱来制造和买卖产品。像比特币和“以太坊”(Ethereum)这样的公共或毋须授权的区块链正面临着日益增长的痛苦。比特币仍然不能一秒钟处理七个以上的事务,以及交易费用有时会激增,使使用成本高昂。

与此同时, 那些易于受到扰乱的集中式机构(如银行)一直在挖掘潜力。他们受到现行法规的保护,但这些法规表面上是为了保证诚实,无意间构成了初创企业的合规成本。

但有一点情况是:区块链技术的开源本质、激发的兴奋以及底层令牌日益增长的价值,已激励了全球有智能、有激情和有经济动机计算机科学家致力于克服这些限制。预期他们将不断改进技术是合理的。区块链技术的进展太快,因此无论是比特币基于加密货币协议的区块链,还是以太坊带智能合同内核的区块链,或一些尚未发现的平台,人们都认为以后的版本会改进现状。

正如二十世纪九十年代的.com泡沫那样,加密泡沫正在创建能够构建未来技术的基础设施。但这一次有着一个关键的不同。筹集的资金不承保有形基础设施,而是社会基础设施。它正在创造形成协作开发人全球网络的激励机制、蜂巢思想(交互地供应)、被编写成开源软件的迭代思想。自由访问的代码将能够执行无数至今尚未想到的想法。这是未来分立式经济的基础。

我们无法预测将于这个泡沫残余物中涌现、基于区块链的应用将如何主宰未来的分立式经济。但这就是你得到的可扩展平台。无论是互联网的开放式协议,还是区块链的共识算法和分布式保存记录的核心组件,它们作用在于为创新者提供一个全新的范例——为梦想和部署改变世界的应用做好准备。在这种情况下,这些应用程序无论采取何种形式,将明确地破坏目前主导我们集中式经济的许多看门机构。

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