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郭道平

2018-10-09 | 观点

英国航母试验是一系列大事之开端?

2018年9月28日,英国国际战略研究所(IISS)网站发布题为“UK carrier trials: the start of something big?”的博客文章,作者是海军与海上安全高级研究员尼克·奇尔兹和防务与军事研究分析师汤姆·沃德文。博文称,英国“伊丽莎白女王”号航母已开始使用F-35B “闪电”II进行固定翼舰载机试飞。美国已经在海上拥有F-35B。其他国家看来准备跟进。

在一个重要的里程碑中,皇家海军新的“伊丽莎白女王”号航母首次搭载F-35B试验机,离开美国东海岸开始了其固定翼舰载机试飞。这是近8年来皇家海军首次在航母甲板上使用固定翼飞机,标志着英国航母能力再生的重要一步。但它也标志着海军航空兵潜在的更广泛发展的一步,涉及到F-35B短距起飞垂直降落(STOVL)型的联合攻击战斗机(JSF)。

这些只是一系列固定翼舰载机试验中的第一轮。据官方估计,“伊丽莎白女王”号航母达到初始作战能力还需要几年的时间,预计2021年才能首次投入作战部署。这个有争议的项目经常被拖延和犹豫不决弄得前仰后合,一个经常重复但不公正的口号是,“伊丽莎白女王”号一直是“没有舰载机的平台”。

在两艘航母(第二艘“威尔士亲王”号订于2019年交付)的成本是否与国防预算和皇家海军舰队形态相匹配的问题上争议不减。关于它们能否拥有足够的固定翼舰载机以证明其支出是合理的,争论仍在继续。人们还怀疑,除了最理想的作战环境之外,它们能否在没有盟国支持的情况下独自进行部署。

英国面临的一部分问题是其海军达到这种能力水平所经历的时间超过了一代人,因此政治或军事机构对这些平台的潜在效用几乎没有什么可以回忆的认知。人们将不得不重新学习如何战略性地使用它们。最重要的是,它们的计划服役寿命为50年,在评估潜在的成本效益时需要考虑到这一点。

当然,在最初的几年里,随着英国F-35列装数量的增加,国防部将对海上喷气式飞机的数量进行一些艰难的讨价还价。按计划,“伊丽莎白女王”号首次作战部署时将由美国海军陆战队的F-35B进行补充。航母纯粹主义者认为,一个有效的固定翼航空大队应装备24架喷气式飞机,以满足自卫和打击要求(例如,法国海军“阵风”战斗机在“戴高乐”号航母上的使用搭配)。这一装备数量似乎仍然适用于像F-35这样的第五代战斗机,尽管目前仍在研究这些飞机的作战概念​​。根据现有计划,2023年前后可以达到这一数量要求。

依照官方数据,“伊丽莎白女王”级航母最多可搭载36架F-35B(如果需要,实际上可以更多)。但英国F-35部队未来的规模和形态仍然处于猜想之中,特别是能否实现采购138架该机的官方目标,以及皇家空军是否会推动转向购买作战范围更大的F-35型别。在这种情况下,至少装备多少F-35B才能维持有效的航母能力?据估计,该数字不低于65架。

“伊丽莎白女王”级航母的排水量为65000吨,足以容纳JSF的常规起降型舰载机F-35C。鉴于此,选择短程的STOVL型F-35B似乎总像是一种妥协(并且在英国2010年战略防务与安全评估之后,对改换机型进行了短暂而不愉快的随意讨论)。另外一些复杂的问题包括,如果没有弹射和阻拦器,皇家海军航母将无法提供诸如空中加油能力等保障功能,除非购买V-22“鱼鹰”倾转旋翼机或潜在的未来无人驾驶系统。

尽管如此,这两艘新航母仍将代表着能力的重大改变,并为英国提供40年来所没有的战略选择。相对于大多数其他航母使用国而言,这将是一项重要的能力。在与美国的联合行动中,“伊丽莎白女王”级航母甚至可以带来强大的能力,因为它的设计目标是容纳3个中队的F-35B,而美国海军目前的计划是在每艘航空母舰上搭载一个中队共10架F-35C。

越来越多的国家有可能在海上使用F-35B,在一系列没有配备弹射和阻拦器的大型平台上扩展海军航空兵能力。当皇家海军率先在小型航空母舰上使用上一代“海鹞”STOVL飞机时,仿效这种作法的国家数量有限。但F-35代表了能力上的巨大飞跃。

美国海军和海军陆战队已经在探索两栖舰只(LHD和LHA)的大型甲板搭载F-35B的潜力。最近,一个英国团队在行驶于太平洋的“埃塞克斯”号两栖攻击舰上,见证了F-35B的行动。随后,“埃塞克斯”号及其F-35B进入了美国中央司令部管辖的战区,并且F-35B首次对阿富汗的目标执行了作战打击任务。

目前,意大利是唯一计划将F-35B部署到海上的其他国家。但有传言说日本和韩国正在认真思考这个问题。下表显示了还有一些国家如果能够购得该机,或许会被这个想法所吸引——但可能存在预算和美国销售许可等问题。例如,它可能是印度的一个选择,其现役航母和正在建造的下一艘航母都没有弹射器,用户甚至还包括法国和埃及的“西北风”两栖攻击舰。

STOVL飞机的海军平台列表。图片来源:IISS

如果这类需求确实在不断发展,可能会刺激将更多以海上使用为导向的武器需求被整合到F-35B,并发展诸如舰载预警机、舰载空中加油机和舰载运输机等保障能力,以提高F-35B这类平台的总体效能。

在这种情况下,“伊丽莎白女王”级航母仍是这些平台中最大的,因而具有最大的发展潜力。而且,虽然“伊丽莎白女王”号刚刚开始其固定翼舰载机试飞,但一些事件可能会迫使皇家海军加速实现这种能力的首次运用。

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